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LA REVISTA > LOS CLIPPERS DEL OPIO

Los primeros europeos en llegar a China fueron los portugueses, que en 1552 fundaron Macao . Les siguieron los españoles y mas tarde holandeses y británico.

Creo recordar, que anteriormente he escrito para “Barcos de Epoca”, algo sobre los famosos clippers, sin embargo, si no me falla la memoria, en ninguna ocasión me referido al transporte de opio desde la India  hasta las costas de China   que fue el origen  de dos guerras. En consecuencia, vamos a  recordar algunos aspectos de éste tráfico.

En China, desde principios del siglo XVIII, los portugueses venían introduciendo opio en pequeñas cantidades. En 1767, Inglaterra firmó un tratado con China, por el que todo el comercio de las colonias inglesas, quedaba reservado  a la East India Company, sus barcos eran conocidos como los East Indiamen y  “The honourable Jonh Company”. Era ésta una poderosa naviera, que en 1810 llegó a tener mas de 100 barcos, que sumaban mas de 90.000 Tons. Cada barco tenía un “marido”, que explotaba el buque, con absoluta libertad, sin contar con el consejo de administración, aunque el “marido” había sido designado por éste. Se ha dicho que uno de los barcos de la East India, el  “ESSEX”, de 1332 T. (construido en 1803), ha sido la nave con mayor número de velas que se ha construido, tenía nada menos que 63  velas. Sólo en el palo mayor arbolaba 21.

En 1834, la East Company, dejó de existir, al incorporarse la India al imperio británico.  Durante los tiempos del monopolio, ya se introducía  en China opio en pequeños veleros.

Como consecuencia de que el comisario imperial Lin-Pu, en 1832 mandase arrojar al río 20.000 cajas que contenían opio, se produjo una guerra,  no declarada, entre chinos y británicos, que  naturalmente se resolvió a favor de éstos últimos.  China firmó un humillante tratado, por el que se cedía Hong Kong al Reino Unido y se abrían al comercio internacional los puertos de  Cantón, Amoy, Fu-Chow, Ning-Pu, y Shanghay y además se permitían las importaciones de opio.  En una estadística, se asegura que las importaciones chinas de opio pasaron de 200 cestos en 1700 a 40.000 cestos en 1840.



En opinión del maestro Basil Lubbock,  el hombre, que más y mejor, ha escrito sobre los clippers, flota del opio en los 25 años de su existencia,(1830-1855) afirma que dicha flota no excedió  de 100 barcos  (24 bergantines y 37 goletas)  y estaba dividida en clippers, barcos costeros y barcos receptores.

Los clippers eran barcos que estaban  construidos especialmente para barloventear contra el monzón.  Transportaban la droga desde Bombay y Calcuta, a Cantón y Hong Kong  vía Singapoore. El mejor opio, era el que se cultivaba en Malwa, por los jefes indios locales. En  Patna y Benarés, el opio estaba exclusivamente en manos de la East India  Company.  El opio turco fue, ocasionalmente, comerciado por barcos americanos.

En el viaje de retorno cargaban especias y ocasionalmente selectas mercancías chinas . Los clippers del opio solían llevar una tripulación abundante por dos razones fundamentales: eran barcos rápidos que necesitaban hombres suficientes para maniobrar con el velamen y además, ocasionalmente necesitaban mas personal para defenderse de los numerosos piratas que había en aquella ruta, especialmente en el mar de la China.

Los capitanes de estos clippers eran, en muchos casos, oficiales de la marina de guerra británica, que en los días de paz que siguieron a 1816, prefirieron una vida activa a la media paga que les abonaba el Estado.

Según el registro efectuado por  Basil Lubock  el  bergantín redondo“Jamesina” en 1823 fue el primer buque de la guerra de la flota del opio ·( 382  tons)) , al que siguieron los también bergantín redondos “Louisa” en 1828  (162 tons) y el “Falcon I”   en 1830, seguidos del clipper “Red Rover”,   en Septiembre de 1903 tras el naufragio del “Louisa”.

Otro barco de particular relieve, fue el bergantín-corbeta “FALCON”, un barco excepcional que había sido construida por Lord Yarborugh en Cowes, en la isla de Wight  en 1815, como buque de guerra experimental. Había tomado parte en la batalla de Navarino. Participó en el comercio del opio desde 1840 a 1855,siendo su armador ,la famosa firma  Jardine Matheson.& CO.

Los primeros clippers del opio americanos, que compitieron con los ingleses,  fueron las goletas “Anglona ” y Mazeppa”  construidas en Nueva York en 1840 y la también goleta”Zephyr”, construida en 1842 en Boston.

En la década de los 50, el tráfico del opio en veleros empezó a descender ,finalizando hacia 1860,cuando la droga comenzó a transportarse en vapores. “Spray”, “Neva”; “Undine” y “Chin Chin”  fueron los últimos veleros empleados en este tráfico.

Cuenta Basil Lubbock, que entre las gentes, que amasaron grandes fortunas, con el opio, había hijos de clérigos, que al retirarse de estas actividades, sucedieron a sus padres en la cura de almas. Otros alcanzaron puestos políticos como miembros del  Parlamento.

La opinión de José Maria Martinez Hidalgo
José María Martinez Hidalgo, define el clíper, como “ Buque de vela de mucho andar” y añade a continuación “ Su nombre viene del inglés clip- que como verbo nuestro, significa moverse o desplazarse con rapidez- incorporado a los diccionarios de los principales pueblos marítimos par denominar toda clase de velero rápido, con entera independencia de su aparejo. Debe, por tanto desterrase, la creencia de que todos los clíperes  eran  pailebotes. Es más, los verdaderamente célebres  llevaban aparejo redondo, siendo principalmente  fragatas y bricbarcas. A lo que añade el maestro Martínez Hidalgo: Como  la palabra clip tiene también en inglés  de esquilar, cercenar, tijeretear, pellizcar, acortar...,algunos dicen que por el esquilar se llamó. Clippers  a los veleros ingleses empleados en el tráfico de lana de Australia- 1852 en adelante-; pero es de notar que anteriormente ese dictado los veleros de Boston y California, tan famosos en la línea de Californía ( 1848 ) , y aún antes, los de la “ carrera del opio”, célebres durante la guerra de este nombre (1839). Así  que el término se aplicó en el sentido de raudo, veloz....aplicación lógica, ya que por ser estos barcos muy finos  y estar dotados de mucha vela, hendían las aguas mas prontamente que los antiguos navíos  de amuras llenas y también que los primeros vapores, con los que entablaron dura contienda, en la cual resultaron vencedores los últimos, pero no sin que antes les disputaran gallardamente los veleros el señorío de los mares. Por la misma razón de velocidad llaman los ingleses  clippers a los buenos caballos de carrera. Hasta aquí la cita al añorado maestro Martínez Hidalgo.
Las características mas sobresalientes para el éxito de un clipper eran:
Una fina línea del casco, una gran área  de velas y un osado y hábil capitán.

Barcos que interveníeron  en el tráfico del opio.
Basil Lubbock , autor de gran éxito de al menos una docena de libros sobre los clipers, ha escrito lo siguiente sobre los clippers del opio: :
“La flota de los clippers del opio, que a lo largo de sus cortos 25 años de su existencia, no excedió de l00 buques en su totalidad, estuvo dividida en tres clases de buques: los clippers, los barcos costeros y los buques receptores”.
Los clippers fueron barcos construidos para navegar contra los monzones. Transportaban la droga desde Bombay y Calcuta al río Canton y Honhkon via Singapur. En los primeros tiempos los clippers, entregaban sus cargamentos  a los barcos receptores que esperaban facheando fuera de Macao o en fondeaderos. Después de la guerra del opio y como consecuencia del Tratado de Nanking en 1842,el comercio fue permitido en los puertos de Hong Kong, Canton, Amoy, Foochow. Ningpo y Shanghai.



Los costeros,  entregaban  la valiosa carga de las cajas de opio a las poblaciones costeras y pesqueras. Desde allí, la carga se transportaba en pequeños bergantines o goletas para atravesar las desembocaduras de los ríos y las barreras de coral  Es posible que entre los buques costeros ocasionalmente interviniese en alguna ocasión juncos chinos para transportar la droga. Reproducimos alguno de estos juncos , posiblemente derivados del famoso junco de troncos de Pechili, , que solían estar pintadas de vivos colores y en ocasiones llevaban pintada en la proa una máscara grotesca.

Sin embargo, había una excepción, entre los pequeños costeros; la  famosa fragata “Falcon” de 351 toneladas, que transportaba la droga a puertos que estaban fuera del tratado y pertenecía a la famosa empresa naviera Jardine, Matheson and, CO.

La tercera clase, los buques receptores, eran usualmente embarcaciones con amplios espacios para alojar las cestas de droga, que disponían de armas para defenderse, en caso de una ataque inesperado.

Clases de clippers, que intervenían en el tráfico de opio
La forma y líneas de los clippers construidos en Calculta, seguían dos tipos de modelos diferentes. El primer tipo copiaba los planos del “Red Rover” , que era una réplica exacta de barcos piratas americanos y era un bergantín redondo construido en Cowes en 1815. El segundo tipo seguía las líneas del “Sylph”, fue diseñado especialmente para el comercio por Sir Robert Seppings, supervisor de la Royal Navy.

Además existía otro tipo de clipper del opio, que probablemente influyó en los astilleros de Hooghly y que era la goleta Syed Khan, que en opinión de Lubbock era sin duda un modelo de barco negrero de Baltimore. También se construyeron clippers del opio en Bombay. Algunos de ellos eran considerados muy marineros y de líneas elegantes. Reproducimos alguno de los veleros que formaron parte de éste tráfico, que en su totalidad alcanzó una cifra en torno a los cien veleros y que comenzó en 1823 con el bergantín redondo “Jamesina” de 362 tons. y terminó hacia 1860 con la goleta “Chin Chin” de 263 tons. Con ello rendimos tributo al maestro Lubeck.


Ricardo Arroyo Ruiz-Zorrilla